Maatschappij

Tienduizenden merels dood door usutuvirus

Voor het tweede achtereenvolgende jaar zijn merels in Nederland in grote aantallen aan het usutuvirus gestorven. Dat maakten vier Nederlandse onderzoeksinstituten dinsdag bekend. Het virus, dat door muggen wordt overgebracht, werd vorig jaar voor het eerst in Nederland aangetoond. Het aantal merels lijkt daardoor dit jaar merkbaar lager dan anders.

De uitbraak met usutuvirus begon dit jaar al in april, piekte eind juli, en duurt nog steeds voort. Het virus verspreidt zich met name in warme perioden, als muggen actief zijn. De laatste weken neemt het aantal meldingen van dode merels weer af. Er is niets aan het virus te doen. Een deel van de merels overleeft een besmetting en bouwt afweer op.

Er leven ongeveer 2 miljoen merels in Nederland – in de winter meer. Vorig jaar werd geschat dat er daarvan duizenden tot tienduizenden zijn gestorven door de uitbraak. Vogel-onderzoeksorganisatie Sovon ziet dit jaar voor het eerst minder merels in de Jaarrond Tuintelling. „Maar we weten niet of er werkelijk sprake is van een afname in de merelstand”, aldus vogelonderzoeker Roy Slaterus van Sovon. Daarvoor moeten de waarnemingen gecorrigeerd worden voor het aantal tellers en hun locatie, en dat is nog niet gebeurd.

In 1996 is het usutuvirus voor het eerst in Europa gezien. Grote sterfte onder merels vond plaats in Oostenrijk (2001) en in Duitsland (2011). Ook Duitsland kent in 2016 en dit jaar weer een sterke usutuvirus-golf.

Lees ook: Virus dat merels doodt kan ook mensen ziek maken